Qué es el mal de altura: síntomas y cómo evitarlo

¿Preocupado por sufrir el mal de altura? ¿No sabes exactamente qué es? ¿Es lo mismo que el soroche? ¿Viajas a Perú, Bolivia, Nepal, Tíbet o cualquier otro destino donde hay riesgo de sufrirlo y quieres saber a lo que te enfrentas? En este post vamos a contarte qué es el mal de altura, cómo prevenirlo, cuáles son sus síntomas más comunes y cómo actuar en caso de que te haya golpeado.

1. Qué es el mal de altura

El mal de altura, también conocido como “soroche” o mal agudo de montaña (MAM), es un trastorno que el cuerpo puede llegar a sufrir cuando se encuentra a una gran altitud sobre el nivel del mar. Suele aparecer cuando nos encontramos por encima de los 2.500-3.000 metros sobre el nivel del mar, aunque hay que destacar que no es seguro que se manifieste o, en otras palabras, puede que te toque o no.

¿De qué depende esta desafortunada lotería? Misterio, pues algunas personas lo sufren y otras no, sin razón aparente. Y no creas que si te marcas sesiones de gym interminables, si has hecho el Camino de Santiago en tiempo récord o si estás hecho un toro y tú forma física daría envidia al mismísimo Rock vas a librarte automáticamente del mal de altura. Nosotros, siendo dos pelotillas fufosas hemos visto torres muuuuy altas caer.

2. Por qué se sufre el mal de altura

¿A qué se debe? ¿Por qué se sufre el mal de altura? Contrariamente a lo que la gente piensa, no es una afección debida a la reducida concentración de oxígeno (esa es prácticamente siempre la misma), sino que depende de la bajada en la saturación de oxígeno en la sangre (debido a la baja presión y a la densidad atmosférica).

O explicado de forma más clara: en altitudes elevadas, hay menos presión atmosférica y por lo tanto hay menos oxígeno disponible para que nuestro cuerpo lo absorba. Esto, obviamente, afecta a la cantidad de oxígeno que llega a la sangre. Así que el mal de altura es básicamente la respuesta natural del cuerpo, que nos indica que no está recibiendo suficiente oxígeno debido a la disminución de la presión atmosférica.

Hablando aún más claro: tus pulmones están más torpones y no consiguen transferir oxígeno a la sangre de forma normal. Y eso, claro está, provoca una serie de síntomas (que en un ratito veremos, no seas cagaprisas) que te dejarán en un estado de malestar general que NO hay que tomar a la ligera.

3. Síntomas del mal de altura

Si te encuentras a un nivel elevado de altitud y comienzas a sufrir algunos de los siguientes síntomas, puede que estés experimentando el mal de altura:

  • Dolor de cabeza: es uno de los síntomas más comunes y puede ser persistente, parecido a una fuerte migraña.
  • Mareos o sensación de vértigo: sentirse mareado o tener sensación de vértigo es también muy común.
  • Fatiga: te notas cansado o débil, incluso haciendo el mínimo esfuerzo. Me acuerdo que en la Laguna de Quilotoa me costó agacharme y atarme los zapatos. No es broma XD. Y al levantarme me pareció haber subido 20 escaleras.
  • Insomnio o dificultad para dormir: cuando uno sufre mal de altura puede ser difícil conciliar el sueño.
  • Falta de apetito: no es raro que haya falta de ganas de comer.
  • Náuseas o vómitos: algunas personas experimentan malestar estomacal, naúseas y hasta vómitos. Este síntoma es más preocupante y deberías actuar descansando y, en caso de que no remita, bajando de altura.

Estos síntomas suelen manifestarse dentro de las primeras 24 horas después de llegar a altitudes elevadas. En casos más graves de soroche, pueden presentarse síntomas como dificultad para respirar en reposo, confusión mental o tos seca persistente, y será el momento de buscar atención médica inmediata.

Simplificando: tener mal de altura es como estar de resaca pero sin habértelo pasado pipa el día anterior. Un timazo total.

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4. Prevenir el mal de altura: algunos trucos

No hay milagros contra el mal de altura pero sí hay unos truquillos para intentar evitar sufrirlo y/o para hacer que los síntomas desaparezcan. Aquí van los más efectivos:

✓ Aclimatarse

Llegar a Cusco (a unos 3.400 metros sobre el nivel del mar) y al día siguiente ir a Machu Picchu y subir el Huayna Picchu NO es un buena idea. Es importante pasar unos días tranquilos cuando llegamos a una localidad situada a más de 3.000 msnm. Sinceramente nos parece la forma más sabía y efectiva de prevenir el mal de altura.

✓ Hidratarse y evitar tabaco y alcohol

Beber mucha agua es esencial. Y repetimos: agua, no pisco sour o cusqueñas 😉 El alcohol por contra no ayuda a remitir los síntomas o a evitarlos. Así que reduce o evita el consumo de alcohol y tabaco, ya que según nos dijeron pueden empeorar los síntomas del mal de altura.

✓ Bajar de altura

Si los síntomas no cesan en 24 horas (especialmente los más graves), tendrás que bajar de altura, poquito a poco, y es probable que en un rato te vuelvas a encontrar mucho mejor. Por supuesto en cuanto empieces a notarte mal o muy mal, deberás contactar con tu seguro de viaje para que un médico te vea y te de las pautas necesarias.

✓ Medicamentos para el mal de altura

En cuanto dijimos que viajábamos a Perú varios lectores nos recomendaron dos cosas… té y hojas de coca (es legal y se consigue muy fácil en Perú) y pastillas de acetazolamida (diamox), que se usan para prevenir los síntomas del mal de altura. Nosotros no tomamos las pastillas y te recomendamos preguntar a tu médico si te vienen bien.

Por otro lado, lo que jamás deberías hacer es tomar medicamentos genéricos para el dolor de cabeza, pensando que una vez que remita este dolor ya estarás «curado» del mal de altura. En realidad solo vas a ocultar una sintomatología de alto que es más complicado.

✓ Alimentación ligera y balanceada

Opta por alimentos como pan, cereales, arroz y pasta ya que te proporcionan energía de manera sostenida y pueden ayudar a contrarrestar la fatiga. Frutas y verduras también son esenciales: son antioxidantes y ricas en vitaminas que, como sabrás, fortalecen el sistema inmunológico. Comer cada día algo de frutos secos y semillas ayuda, pues son excelentes fuentes de grasas saludables y energía, y dicen que el cacao mejora la circulación arterial.

Por contra, evita las comilonas potentes, especialmente aquellas con mucha grasa, la carne, el café y los lácteos. Es mucho mejor comer poquito varias veces que fuerte una.

✓ Sentido común

Lo último y más importante… ten sentido común, copón! Si notas que tu cuerpo te envía señales, hazle caso. Es mejor quedarse en Cuzco paseando a ritmo de tortuga por la Plaza de Armas que arriesgarse a que te dé un chungo en la montaña arcoíris “solo para sacarte una foto cuqui”. De verdad, con la salud no se juega. El mal de altura normalmente remite en unos días, hasta que tu cuerpo se aclimata, y podrás seguir el viaje de manera normal.

sombre de una pareja en el salar de uyuni

Enfrentar un trekking de altura

No somos unos expertos en el terreno y solo podemos tirar de poquitas experiencias realizando trekkings a alturas elevadas, de hecho el que más respeto nos daba fue el trekking a la Montaña Arcoíris, en Perú. En concreto este se inicia a una altura de 4.700 y se termina por encima de los 5.000. Lo realizó solo Rober y, tras informarse antes, nos deja estos consejos:

  • El día anterior no cenes fuerte y trata de evitar la carne y la grasa (sigue la alimentación recomendada que te dijimos antes).
  • El desayuno del mismo día que sea también ligero, bebe té de coca (si es legal), come fruta y evita tomar leche y otros lácteos.
  • Si puedes, lleva hoja de coca para mascar durante todo el recorrido. Coges un par de ellas, las doblas, las muerdes un poquito para que vayan «sangrando» y te las pones bajo el labio. Cámbialas de vez en cuando.
  • Imprescindible beber mucha agua y bebida isotónica. También ayuda comer dulces con chocolate (negro a ser posible) para mejorar la circulación arterial, plátanos, barritas de cereales, frutos secos…
  • En regiones altas es probable que se fabrique algún tipo de mejunje con ingredientes naturales que ayude a evitar los síntomas. Pregunta e infórmate.
  • Cuando estés caminando, hazlo lentamente sin importar ser el último de tu grupo ni mirando el reloj. Es importantísimo.
  • Ayúdate de palos o bastones para caminar.
  • Y por último, no te confíes. Aunque no te caiga ni una gota de sudor ni sientas ninguna fatiga, el mal de altura te puede golpear en forma de pájara legendaria (como aquella de Indurain en Les Arcs en el 96… vaya referencia más viejuna por Dios).

mal de altura Montaña Arcoíris en Perú

Nuestra experiencia con el mal de altura

Por suerte, no tuvimos grandes problemas con el soroche durante nuestro viaje por Ecuador, Perú y Bolivia, y eso que visitamos sitios a altitudes elevadas. Pero sí en un par de ocasiones lo notamos un pelín:

  • En la Laguna de Quilotoa lo único que yo tuve fue algo de fatiga y cansancio. Rober lo notó menos pero aún así, al hacer escaleras y subidas le costaba más de lo normal.
  • Durante el tour por el Cañón del Colca donde, al llegar a un mirador a casi 5.980 metros de altitud, nos empezó a doler un poco la cabeza y tuvimos una ligera sensación de mareo. Muchos de los que iban con nosotros experimentaron lo mismo e incluso hubo alguien con una fuerte migraña. En nuestro caso los síntomas desaparecieron a los pocos minutos de bajar a menor altura y no tuvimos más problemas.

Esperamos haberte ayudado a saber qué es el mal de altura, cuales son los principales síntomas y cómo evitarlo. En caso de sufrirlo no dudes en contactar con tu seguro de viaje: ellos te dirán en todo momento qué hacer (ojalá no te haga falta!).

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